Nossos planetas anões em foco

O termo "planeta anão" não foi definido até o notório voto da União Astronômica Internacional em 2006. Este ano, após 9 anos, pela primeira vez na história, estamos começando a receber imagens aproximadas de dois dos mais famosos planetas anões do sistema solar: Plutão e Ceres.

Nossos planetas anões em foco

Agora, mudando-se para Ceres, o planeta anão interior que vive no cinturão de asteróides entre as órbitas de Marte e Júpiter, a espaçonave Dawn da NASA está lentamente abrindo crateras e o mundo complexo deste mundo. A Dawn planeja entrar em órbita em torno de Ceres em março de 2015, onde ele está destinado a permanecer como um satélite humano permanente de Ceres. Uma comparação de imagens de Hubble e Dawn é apresentada acima. Mas Dawn não é a única espaçonave que visitará o planeta anão este ano. Em julho, a missão New Horizons da NASA voará em torno de Plutão e seu sistema de satélites, explorando o misterioso cinturão de Kuiper.

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Uma representação gráfica do artista mostra Ceres e o alvorecer da NASA, em órbita de um planeta anão.

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Esta imagem mostra jatos de vapor de água saindo da superfície de Ceres. Jato de vapor d'água já foi descoberto pela NASA no ano passado. Então Dawn examinará a superfície do planeta anão em busca desse fenômeno.

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Fotografia de Ceres tirada pelo Telescópio Espacial Hubble.

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Agora que Dawn está se aproximando da órbita de Ceres, obtemos imagens mais detalhadas mostrando uma antiga superfície rochosa. Nas imagens você pode ver manchas brancas curiosas - mas o que é isso? Existem muitas teorias, mas a principal conjectura dos cientistas é que isso pode significar que os lençóis freáticos escapam para o espaço e congelam na superfície.

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Dawn fez uma série de imagens de Ceres em 4 de fevereiro para capturar a animação do movimento do planeta anão.

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Enquanto Dawn está esperando por uma reunião com Ceres, outro drama começa a se desdobrar na parte externa do sistema solar. Após 9 anos de vôo, a missão da NASA New Horizons está se preparando para se encontrar com Plutão em julho.

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Plutão tem um sistema de satélites conhecidos, o maior dos quais é Charon. Além do fato de que Charon gira em torno de Plutão, o próprio planeta anão gira em torno de um centro comum de massa. Essa dinâmica foi notada pela missão à medida que se aproxima do objetivo final.

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Esta apresentação artística mostra como o satélite de Charon eclipsa seu planeta pai.

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Durante o estudo de Plutão pelo Telescópio Espacial Hubble, vários tons da superfície de um planeta anão foram identificados. Como mostrado nesta imagem, diferentes regiões da superfície têm diferentes albedos (refletividade), que podem ser evidências de enormes crateras, vastas planícies ou montanhas.

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Em julho de 2014, a missão da New Horizons da NASA olhou para o futuro e viu seu objetivo final: Plutão e Caronte. Embora esses pontos de luz sejam pequenos para julgar suas características superficiais, é óbvio que eles giram em torno de um centro de massa comum, localizado próximo à superfície de Plutão, conhecido como baricentro de Plutão-Caronte.

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